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Plugins

Los programas de diseño gráfico pueden vivir perfectamente sin plugins. ¿Por qué la auténtica manía de muchos usuarios por coleccionarlos y disponer de una amplia selección de estos componentes accesorios? Los plugins amplían las capacidades de los programas o realizan una combinación de acciones que resultan difíciles o laboriosas partiendo de las opciones normales del programa.

A menudo los plugins (término que significa literalmente “enchufes”)  llevan a cabo tareas encadenadas, de modo automático. Últimamente se habla de muy diversos tipos de plugins y accesorios relacionados. De hecho, algunos programas aceptan diversos tipos de extensiones.

Según la aplicación, se habla de Extensiones, componentes, objetos, acciones, macros, scripts, xtras, plugins, módulos, filtros... y algunos pueden incluir más de un tipo.

En general, las macros, scripts y acciones son una secuencia de comandos del programa. Pueden pedir datos o no a lo largo de su tarea, en función de cómo se hayan configurado. Atención a los virus que pueden transmitirse asociados a algunas de estas extensiones (es bien conocido el caso de los virus de macro de Word, muy extendidos.)

Los componentes, plugins, etc. propiamente dichos suelen llevar a cabo una tarea concreta para la cual sería laborioso instruir al programa asociado.

Photoshop fue uno de los pioneros en este concepto de programa extensible mediante módulos accesorios. Otros fabricantes y programadores pueden aportar sus propios plugins, enriqueciendo las capacidades del programa. En el caso de Photoshop suele tratarse de filtros de efectos especiales que se aplican a las imágenes, algunos de forma automática, otros con opciones configurables por el usuario.

Ventajas

  • Además de extender las prestaciones del programa, los plugins suponen la ventaja de conceder capacidades extra para quien las necesite, sin que haga falta saturar de opciones los menús del programa (cosa muy común en ciertas aplicaciones.)
  • Muchos plugins son gratis y se pueden obtener libremente de diferentes fuentes, en especial desde diferentes sitios de la web. Además, en ocasiones sin que hagan falta conocimientos de programación, se pueden crear continuamente módulos nuevos que cubran todas las necesidades imaginables del programa. Con frecuencia, en aplicaciones que tienen ciertas limitaciones, los plugins las cubren acercando su funcionalidad a la de programas de la competencia. Por ejemplo, algunos plugins de Illustrator, como Vector Effects, permiten funciones que en otros programas como CorelDraw vienen de serie desde hace muchas versiones, como la extrusión tridimensional. Esto no significa que éste sea superior en todas sus prestaciones; también se da la situación inversa a la descrita.
  • Los plugins pueden activarse o desactivarse, de manera que si es preciso se pueden ahorrar recursos del sistema prescindiendo de ellos.
  • Permiten que una versión antigua de un programa no se quede tan atrasada. Ahora bien, si para incorporar las nuevas funciones debe adquirirse un plugin comercial, puede bien darse el caso de que el coste sea superior al de la actualización, puesto que los plugins de pago son a veces tan caros como un programa completo. Siempre hay excepciones, por supuesto. Los plugins comerciales no suelen ser un efecto aislado o una función concreta, sino una colección más o menos extensa.

Ejemplos

Existe una miríada de módulos distintos específicos de diferentes aplicaciones y sería muy largo comentarlos. Sin embargo, existe la tendencia de muchos plugins a funcionar para una variedad de aplicaciones semejantes. Así, los plugins diseñados para Photoshop suelen funcionar en muchos otros programas de pintura y retoque fotográfico.

Los plugins compatibles con Photoshop son tal vez los más buscados por los diseñadores. No hace falta utilizar este programa. Si utilizamos Paint Shop Pro u otras utilidades semejantes, como por ejemplo Painter también se pueden emplear. Existe una enorme cantidad de filtros para Photoshop, muchos de ellos gratis. Dentro de la oferta gratis, cabe destacar la serie Unplugged (agrupada en cuatro categorías: Unplugged Effects, Colors, Shapes y Tools, con decenas de filtros sorprendentes en cada una).

Illustrator y Freehand tienen un buen número de plugins, la mayoría de ellos comerciales y presentados en colecciones. Por ejemplo, la suite Vector Effects para Illustrator, actualmente distribuída por Corel. Existe también un paquete llamado CADTools que extiende las capacidades para el dibujo técnico. CorelDraw tiene un plugin semejante llamado IsoCalc. En esta página están disponibles varias utilidades tipo script gratis, algunas de ellas interesantes, como TransIt and RadIt.

NetObjects Fusion (el programa de edición web con el que creamos estas páginas)  admite components que extienden sus capacidades o facilitan determinadas tareas. Por ejemplo, insertar una lista de enlaces que llevan a los niveles superiores de un sitio, desde los cuales se ha llegado a la página actual. El programa incluye de serie varios componentes muy útiles, basados casi todos en Java o Javascript, pero existe una amplia oferta complementaria, bien de pago, bien gratis. Los componentes permiten tareas, a veces increíblemente complejas, de la forma más simple que uno pueda imaginarse, aprovechando la estructura de base de datos de los ficheros de NOF. Suelen funcionar además con una interfaz muy intuitiva —es suficiente con ir eligiendo opciones o seguir un wizard que te guía paso a paso.

Dreamweaver es uno de los programas de edición web más populares entre los profesionales y no es de extrañar que exista una buena variedad de extensiones. Las extensiones admitidas por el programa son variadas: comandos, objetos, acciones y “comportamientos” (behaviours)... En general, los comandos se invocan desde el menú, para llevar a cabo una tarea concreta en el sitio, el documento o una parte de éste. Los objetos insertan un elemento determinado en la página, como por ejemplo una imagen dinámica o una tabla preelaborada; las acciones están basadas en código javascript y permiten asignar scripts y acciones de dhtml cómodamente, seleccionado en los menús. Lo interesante de Dreamweaver es la capacidad de que el usuario cree y añada sus propias extensiones. Algunas requieren experiencia como programador (las acciones), pero otras como los objetos son en realidad una página html que contiene el fragmento de código html a insertar, más un icono identificador.

Existen plugins para muchos otros programas. Por ejemplo, QuarkXpress, uno de los más utilizados programas de autoedición enfocada a la imprenta, tiene una gran variedad de “Xtensions”. Lo mismo sucede con los navegadores de Internet. Muchos formatos especiales de sonido o imagen requieren la instalación de un plugin especial, normalmente disponible de forma gratuita (RealAudio, Quicktime, Ipix, Flash...)

Utilidades y Enlaces

En la ampliación de este manual encontraréis artículos adicionales dedicados a la edición de imágenes y a los plugins para Photoshop.

Filtros compatibles con Photoshop. Si coleccionamos los plugins, digamos para PaintShop pro, podemos llegar a tener una enorme cantidad de ellos. Puesto que sólo son útiles para efectos concretos, puede llegar a interesarnos utilizar una aplicación que permita gestionarlos. Existen diversas utilidades de este tipo, tales como Plugin Manager. Este programa permite activar y desactivar los plugins disponibles, ver información completa sobre ellos e incluso mostrar una simulación de qué resultados producen en la imagen.

Filter Factory es una utilidad dedicada a la creación de plugins para Photoshop. Tiene una cierta complicación matemática, pero es muy potente y flexible. Existen muchísimos módulos creados por este sistema disponibles en forma de colecciones gratis que pueden descargarse desde diferentes sitios de la web. Incluso se ha diseñado un formato para manejar mejor este tipo de plugins y una utilidad para ello (Plugin Commander.)

Existen varias webs que ofrecen detallados informes sobre los plugins, archivos listos para descargar, tutoriales y enlaces. A destacar las páginas de Photoshop Plugged In,  y PSP Art resources (aunque sin duda deben existir muchos otros sitios semejantes o mejores.)

Comentario general sobre plugins para cualquier tipo de aplicación gráfica: Plugins Galore.

Componentes para NetObjects Fusion. Apollon es un magnífico sitio lleno de componentes gratis, algunos de ellos especialmente útiles, como Structure History. También existe un sitio que ofrece una muy extensa variedad de componentes comerciales: Coolmaps; en realidad funciona como un club en el cual la inscripción da derecho a descargar un número de componentes que depende de la cuota que se pague. También se pueden adquirir independientemente, o con un descuento por pertenecer al club.

Extensiones para Dreamweaver. Muchas de ellas se pueden obtener desde las propias páginas de Macromedia (Macromedia Exchange), o desde otros sitios, a destacar Dreamweaver Depot.